Centenario del eclipse total de Sol que confirmó uno de los aspectos de la teoría general de la relatividad

Hace 100 años este fenómeno natural terminó de dar fama mundial a Albert Einstein quien formulara la teoría que predecía, entre otros puntos, que el espacio tiempo se curva ante un objeto celeste masivo. En Sudamérica y África, más precisamente en la ciudad de Sobral y la Isla de Príncipe, expediciones organizadas por astrónomos británicos, observaron ese eclipse y lograron la evidencia observacional de esa predicción.

El 29 de mayo se celebró el centenario de aquella jornada. Por ello, dialogamos con el Dr. en Astronomía Daniel Carpintero.

-Daniel, señalás particularmente uno de los puntos predichos por la teoría general de la relatividad y su relación con aquella histórica observación de un eclipse total de Sol.

Claro, porque con el eclipse fue corroborado el desvío de los fotones de luz producido por la gravitación de la materia, algo que también predice la teoría clásica de la mecánica de Newton pero que Einstein en su teoría general de la relatividad (1915) lo predijo como el doble de lo señalado por esa teoría newtoniana.

El desvío de los fotones es muy pequeño, se necesitan grandes masas para que se note y en la Tierra no tenemos una masa semejante pero sí cerca, nuestro Sol. Durante un eclipse total de Sol, la Luna tapa los fotones que emite el Sol y desde la Tierra podés observar los fotones que vienen de estrellas que están detrás.

Aquel eclipse total de Sol fue la oportunidad para ver los fotones del cúmulo de estrellas Híades sin que nos veamos enceguecidos por los propios fotones del Sol y eso fue lo que hicieron las dos expediciones británicas lideradas por Sir Arthur Eddington, una en Sobral y otra en Isla de Príncipe.

-Observaron esto en mayo de 1919 ¿y luego?

Bueno, había que determinar esa desviación de los fotones y por cuánto se habían desviado, fue la segunda parte del trabajo: una vez que se tomaron esas fotografías regresaron a sus lugares de trabajo y las compararon con las placas fotográficas de esa misma región del cielo pero cuando no estaba el Sol. Efectivamente, el desvío que se observó fue exactamente el predicho por la teoría general de la relatividad de Einstein. Se dice que estos experimentos confirmaron la teoría, pero en realidad, verificaron sólo esta parte de la teoría porque la relatividad no solamente se refiere a que la luz se desvía por las grandes masas, sino que también predice otros fenómenos como, por ejemplo, cuando una gran masa colapsa y se forman los agujeros negros o las ondas gravitatorias, que fueron verificadas poco tiempo atrás. Sí está claro que lo observado durante el eclipse fue el primer gran espaldarazo que tuvo la teoría porque fue la primera vez que una de sus predicciones pudo ser verificada.

-Imaginar la época, la organización del viaje a lugares distantes del Reino Unido, el instrumental, hacen del hecho toda una hazaña.

Fueron en barco y tuvieron que trasladarse a lugares despoblados para una mejor observación astronómica, desplegaron carpas de campaña…pero además de toda esa organización hay un aspecto que no podemos dejar de lado y es que estamos hablando de 1919, recién finalizada la Primera Guerra Mundial. Alemania era parte de uno de los bandos, había sido derrotada y Gran Bretaña era su oponente y nada menos que un británico estaba dispuesto a confirmar la teoría de un alemán que la había formulado en medio de la guerra, en 1915.

Otro caso fue el de uno de los grandes relativistas, Karl Schwarzschild, quien predijo cómo era el espacio tiempo alrededor de un agujero negro, llegó a escribir ese artículo en medio de la Guerra, lo envió para su publicación pero murió en el frente antes de que se publique en 1919.
Rendida Alemania, un británico iba a probar que Einstein, alemán, tenía razón. Hubo movimiento político detrás de escena, muchos británicos no querían que la misión tuviera éxito por motivos nacionalistas, pero sabemos que los grandes científicos son inmunes a nacionalismos y que la ciencia es universal. Eddington siguió delante y probó que ¡Albert Einstein tenía razón!

-El próximo 2 de julio hay un eclipse del mismo tipo que hace 100 años.

Sí, será un eclipse total, es decir que el disco solar se va a ver completamente cubierto por la Luna. Recordemos que la órbita de la Luna y la órbita de la Tierra no son círculos perfectos sino elipses, entonces las distancias relativas entre Sol, Tierra y Luna van cambiando con el tiempo. La Luna, cada vez que se interpone entre el Sol y la Tierra, produce un eclipse de sol, pero está ligeramente a distintas distancias.
Nuestro satélite, por el tamaño que tiene y a la distancia que está, se ve prácticamente del mismo tamaño que el Sol y esto no se observa así en ningún otro planeta del sistema solar.

El próximo 2 de julio en varias partes del país podremos observar un eclipse total de Sol, se va hacer de noche en pleno día, se podrán observar las estrellas más brillantes, muchas especies de pájaros volarán a sus nidos para pasar la teórica noche. Disfrutaremos del mismo fenómeno de hace 100 años sin necesidad de corroborar teoría alguna.

-¿Quedan otros aspectos a corroborar de la teoría de Einstein?

Todavía quedan algunas cuestiones de la Teoría que no cierran del todo a nivel universo, y muchos científicos están suponiendo que hay que hacer alguna corrección. Pero en cuanto a situaciones de grandes masas como planetas, estrellas de neutrones, las ondas gravitatorias, el desvío de los fotones cuando pasan cerca de grandes masas, todo eso está  verificado y bien corroborado.

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Daniel Diego Carpintero es Profesor Asociado ordinario con dedicación exclusiva de la cátedra “Dinámica Estelar” y Profesor Adjunto ordinario con dedicación simple de la cátedra “Relatividad Especial” de la Facultad de Cs. Astronómicas y Geofísicas de la UNLP. Es Investigador Independiente del CONICET.

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